¿Están empeorando los incendios forestales en Australia debido al cambio climático causado por el hombre? – ¿Qué pasa con eso?

Reenviado del blog del Dr. Roy Spencer

8 de enero de 2020 por Roy W. Spencer, Ph. D.

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Columnas de humo de incendios forestales en el sureste de Australia el 4 de enero de 2020, vistas por el generador de imágenes MODIS en el satélite Aqua de la NASA.

Resumen de puntos

1) La actividad global de incendios forestales ha disminuido en las últimas décadas, lo que hace que cualquier aumento (o disminución) localizado en la actividad de incendios forestales sea difícil de atribuir al ‘cambio climático global’.

2) Al igual que California, Australia es propensa a los incendios forestales todos los años durante la estación seca. Existe suficiente combustible y clima seco para incendios devastadores cada año, incluso sin calor excesivo o sequía, como lo ilustra el número récord de hectáreas quemadas (más de 100 millones) durante 1974-75 cuando existieron precipitaciones por encima del promedio y temperaturas por debajo del promedio.

3) Las temperaturas promedio de Australia en 2019 estuvieron muy por encima de lo que la teoría del calentamiento global puede explicar, lo que ilustra la importancia de la variabilidad natural de año a año en los patrones climáticos. (por ejemplo, sequía y temperaturas excesivamente altas).

4) Las precipitaciones de Australia alcanzaron un mínimo histórico en 2019, pero los modelos climáticos no predicen una tendencia a largo plazo en las precipitaciones de Australia, mientras que la tendencia observada ha sido al alza, no a la baja. Esto nuevamente destaca la importancia de la variabilidad climática natural para las condiciones climáticas de los incendios., a diferencia del cambio climático inducido por el hombre.

5) Si bien las reducciones en las quemas prescritas probablemente han contribuido al aumento irregular en la cantidad de años con grandes incendios forestales, un aumento de cinco veces en la población en los últimos 100 años ha aumentado considerablemente las fuentes potenciales de ignición, tanto accidentales como intencionadas.

Antecedentes históricos

Australia tiene una larga historia de incendios forestales, con los aborígenes realizando quemas prescritas siglos (si no milenios) antes del asentamiento europeo. Un buen resumen de la historia de los incendios forestales y su manejo fue escrito por la División Forestal de CSIRO hace veinticinco años, titulado Incendios forestales: una parte integral del medio ambiente de Australia.

La afirmación actual de muchos de que el cambio climático causado por el hombre ha empeorado los incendios forestales en Australia es difícil de respaldar, por varias razones. Los incendios forestales (al igual que los incendios forestales en otras partes del mundo) son un fenómeno natural dondequiera que haya una fuerte estacionalidad en las precipitaciones, con vegetación que crece durante la estación húmeda y luego se convierte en combustible para el fuego durante la estación seca.

Si todos los demás factores son iguales, los incendios forestales (una vez que se encienden) empeorarán con las temperaturas más altas, la humedad más baja y los vientos más fuertes. Pero con la excepción de los rayos secos, las fuentes naturales de ignición del fuego son bastante limitadas. Las altas temperaturas y la baja humedad por sí solas no hacen que la vegetación muerta se encienda espontáneamente.

A medida que aumenta la población humana, las fuentes potenciales de ignición aumentan rápidamente. La población de Australia se ha multiplicado por cinco en los últimos 100 años (de 5 millones a 25 millones). Los cigarrillos y fósforos desechados, los convertidores catalíticos de los vehículos, las chispas de los equipos eléctricos y las líneas de transmisión, las fogatas, las quemas prescritas que se salen de control y los incendios provocados son algunas de las fuentes más obvias de ignición causada por humanos, y se puede esperar que aumenten con población.

Tendencias en la actividad de incendios forestales

El siguiente gráfico muestra los principales incendios forestales de Australia durante el mismo período de tiempo (100 años) que el aumento de cinco veces en la población de Australia. Los datos provienen de Wikipedia Incendios forestales en Australia.

Australia bushfires hectares burned by year

Fig. 1. Temporada anual de incendios (junio a mayo) hectáreas quemadas por grandes incendios forestales en Australia desde la temporada 1919-20 (el total de la temporada 2019-20 es al 7 de enero de 2020).

Como puede verse, con mucho, la mayor superficie quemada se produjo durante 1974-1975, con más de 100 millones de hectáreas (cerca del 15% de la superficie total de Australia). Sin embargo, curiosamente, según la Oficina de Meteorología de Australia (BOM) datos, los incendios forestales de 1974-75 ocurrieron durante un año con precipitaciones por encima del promedio y temperatura por debajo del promedio. Esto es opuesto a la narrativa de que los grandes incendios forestales son una característica de los años excesivamente calurosos y secos.

Cada estación seca en Australia experimenta un calor excesivo y poca humedad.

Tendencias de las altas temperaturas en Australia

La siguiente gráfica (en rojo) muestra las variaciones promedio anuales en la temperatura máxima diaria de Australia, en comparación con el promedio de 40 años durante 1920-1959.

Australia yearly Tmax vs 41 climate models

Fig. 2. Promedio anual de temperaturas máximas en Australia estimadas a partir de datos de termómetros (rojo) y simuladas por el promedio de 41 modelos climáticos (azul). (Fuente).

En la Fig. 2 también se muestra (en azul) el promedio de 41 modelos climáticos de la CMIP5 de temperatura alta diaria para Australia (del Sitio web de KNMI Climate Explorer). Hay algunos puntos importantes a destacar de este gráfico.

Primero, si correlacionamos las temperaturas anuales en la Fig. 2 con el área de tierra quemada por los incendios forestales en la Fig. 1, esencialmente no hay correlación (-0.11), principalmente debido al gran evento de 1974-75. Si se elimina ese año de los datos, existe una correlación positiva débil (+0,19, apenas significativa al nivel de 2 sigma). Pero tener estadísticas que dependen tanto de eventos individuales (en este caso, su eliminación del conjunto de datos) es precisamente una de las razones por las que no debemos usar los eventos de incendios forestales actuales (2019-2020) como un indicador del cambio climático a largo plazo.

En segundo lugar, si bien es bien sabido que los modelos CMIP5 están produciendo demasiado calentamiento en los trópicos en comparación con las observaciones, en Australia está sucediendo justo lo contrario: las temperaturas de la BOM muestran un calentamiento más rápido que el promedio de los modelos climáticos. Esto podría ser un resultado falso de los cambios en la tecnología de medición de termómetros australianos y el procesamiento de datos como se ha reclamado por Jennifer Marohasy.

O tal vez la discrepancia se deba a la variabilidad climática natural. ¿Quién sabe?

Finalmente, tenga en cuenta la gran cantidad de variabilidad de temperatura de un año a otro en la Fig. 2. Claramente, 2019 fue excepcionalmente cálido, pero una buena parte de ese calor probablemente se debió a variaciones naturales en los trópicos y subtrópicos, debido a El Niño persistente condiciones y cambios asociados en donde las regiones de precipitación frente a las regiones de aire claro tienden a establecerse en los trópicos y subtrópicos.

Tendencias de precipitaciones en Australia

Para recalcar el punto de que un año dado no debe usarse como evidencia de una tendencia a largo plazo, la precipitación de Australia brinda un excelente ejemplo. El siguiente gráfico es como el gráfico de temperatura anterior (Fig. 2), pero ahora para la precipitación según lo informado por el BOM (datos aquí).

Australia yearly precip vs 41 climate models

Fig. 3. Como en la Fig. 2, pero para los totales de precipitación anual.

Podemos ver que 2019 fue definitivamente un año seco en Australia, ¿verdad? Posiblemente un récord. Pero la tendencia a largo plazo ha sido al alza (no a la baja), lo que nuevamente ilustra el hecho de que un año determinado podría no tener nada que ver con la tendencia a largo plazo, y mucho menos con el cambio climático inducido por el hombre.

Y con respecto a lo último, la curva azul en la Fig. 3 muestra que la expectativa de la teoría del calentamiento global representada por el promedio de 41 modelos climáticos es que no debería haber habido una tendencia a largo plazo en las precipitaciones de Australia, a pesar de las afirmaciones de los medios. pseudo-expertos y celebridades de Hollywood por el contrario.

Debe tenerse en cuenta que el riesgo de incendios forestales en realidad puede aumentar con más precipitaciones durante la temporada de crecimiento anterior a la temporada de incendios. Más precipitación produce más combustible. De hecho, existe una correlación positiva entre los datos de precipitación en la Fig. 3 y las hectáreas quemadas por incendios forestales (+0,30, significativo en el nivel 3-sigma). Ahora, no estoy afirmando que las condiciones cálidas y secas no favorezcan una mayor actividad de incendios forestales. De hecho, lo hacen (durante la temporada de incendios), todo lo demás es igual. Pero el aumento actual de incendios forestales de 2019-2020 sería difícil de vincular con la teoría del calentamiento global basada en la evidencia de los tres gráficos anteriores.

Actividad mundial de incendios forestales

Si el cambio climático causado por el hombre (o incluso el cambio climático natural) estaba causando un aumento en la actividad de los incendios forestales, debería aparecer mucho mejor en las estadísticas globales que en cualquier región específica, como Australia. Por supuesto, cualquier región específica puede tener una tendencia ascendente (o descendente) en la actividad de incendios forestales, simplemente debido a las variaciones naturales y caóticas del tiempo y el clima.

Pero, contrariamente a la percepción popular, una encuesta global sobre la actividad de los incendios forestales descubrió que las últimas décadas en realidad han experimentado menos actividad de incendios (doerr y santin, 2016), no mas. Esto significa que hay más áreas que experimentan una disminución en la actividad de incendios forestales que áreas que experimentan más incendios forestales.

¿Por qué no se atribuye esta disminución al cambio climático causado por el hombre?

Comentarios Concluyentes

Hay múltiples razones por las que las personas tienen la impresión de que los incendios forestales están empeorando y que el cambio climático causado por el hombre es el culpable. Primero, las noticias tienden a informar solo sobre desastres… no sobre la falta de desastres. El deseo de más clics significa que los titulares son cada vez más sensacionalistas. Los medios siempre pueden encontrar al menos un experto para apoyar la narrativa deseada.

En segundo lugar, la difusión de noticias ahora es rápida y penetra profundamente, difundiéndose a través de las redes sociales.

En tercer lugar, un número cada vez mayor de grupos defensores del medio ambiente se aprovechan de cualquier desastre natural y declaran que es causado por el aumento de CO2 en la atmósfera. Las afirmaciones hiperbólicas y contrafactuales de Extinction Rebellion son uno de los mejores ejemplos recientes de esto.

Todo esto en un contexto de ciencia financiada por el gobierno que recibe fondos en proporción directa a la amenaza a la vida y la propiedad que el investigador puede afirmar que existe si no se encuentran las respuestas científicas y no se cambia la política. Por lo tanto, no debería sorprender que exista una influencia política sobre qué investigación obtiene financiamiento cuando el resultado de esa investigación afecta directamente la política pública.

Mi opinión personal, basada en la evidencia disponible, es que cualquier aumento a largo plazo en la actividad de los incendios forestales en cualquier lugar específico como Australia (o California) está dominado por el aumento de los eventos de ignición causados ​​por humanos, ya sea accidental o intencionadamente. Una razón relacionada es la creciente presión del público para reducir las quemas prescritas, la limpieza de la vegetación muerta y el corte de cortafuegos, que el público cree que tiene beneficios a corto plazo para la conservación de la belleza y la vida silvestre, pero que tiene consecuencias a largo plazo que son justas. todo lo contrario y mucho peor.

Informes de noticias recientes afirman que docenas de personas han sido arrestadas en Australia por cargos de incendio premeditado, un fenómeno que debemos suponer que también se ha multiplicado por lo menos cinco veces (como la población) en los últimos 100 años. Las fuentes accidentales de ignición también aumentan al unísono con el aumento de la población y toda la infraestructura que viene junto con más personas (vehículos, líneas eléctricas, fogatas, fósforos y cigarrillos desechados, etc.)

Por lo tanto, culpar automáticamente de los incendios forestales australianos al cambio climático causado por el hombre es en su mayoría una tontería alarmista, prácticamente sin fundamento.

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