La temporada de huracanes en el Atlántico comienza el 1 de junio: esto es lo que los meteorólogos están observando en este momento: ¿Qué pasa con eso?

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Los huracanes Katia, Irma y José el 8 de septiembre de 2017. NOAA

Kristopher Karnauskas, Universidad de Colorado Boulder

A medida que se acerca el verano en el hemisferio norte, los meteorólogos comienzan a observar cada episodio de lluvia entre el Golfo de México y África. Cada remolino de viento en sentido contrario a las agujas del reloj o estallido de nubes hinchadas tiene el potencial de organizarse en una tormenta tropical potencialmente mortal.

Aproximadamente la mitad de los Tormentas tropicales que se formaron en las últimas dos décadas se convirtieron en huracanes, y aproximadamente la mitad de ellos se convirtieron en los monstruos de destrucción costera que llamamos grandes huracanes. Ahora estamos acostumbrados a ver alrededor de 16 tormentas tropicales por año, aunque ese número puede variar bastante de un año a otro.

¿Cuáles son las señales de advertencia de que podríamos estar ante otra temporada récord de huracanes como 2020, cuando se formaron 30 tormentas tropicales, o una más tranquila como 2014, con solo ocho?

El Centro Nacional de Huracanes emitirá su primer pronóstico estacional de 2021 esta semana. Éstos son algunos de los ingredientes que los pronosticadores y científicos como yo buscar.

Donde comienzan las tormentas tropicales

Los huracanes viven en la atmósfera, pero son alimentados por el océano. Primero, miremos aún más río arriba y averigüemos de dónde vienen.

Al igual que los cultivos en crecimiento, los huracanes serán abundantes y robustos con una gran cantidad de semillas y condiciones ambientales favorables.

Las semillas de las tormentas tropicales son perturbaciones climáticas pequeñas y poco amenazantes. Los encontrará dispersos por los trópicos en un día determinado. En el Atlántico, algunos comienzan como grupos de tormentas eléctricas sobre África, o como nubes cerca de las islas de Cabo Verde en la costa oeste de África.

La gran mayoría de estas semillas no sobreviven más allá de unos pocos días, pero algunas son arrastradas por la corriente de aire del este para ser plantadas sobre el Océano Atlántico tropical entre los 10 y los 20 grados de latitud norte. Este es el campo donde el océano realmente impulsa el crecimiento. A partir de ahí, las tormentas tropicales en desarrollo son transportadas hacia el oeste y el norte por las «corrientes direccionales» de la atmósfera, evitando el ecuador, donde se encuentra el punto crucial. efecto de la rotacion de la tierra es demasiado pequeño para que se desarrollen más.

Cuantas más semillas, más posibilidades de una temporada activa de huracanes.

Vista satélite de las nubes sobre el Atlántico
Las bocanadas de nubes frente a África tienen el potencial de convertirse en tormentas tropicales. NOAA

Varios factores influyen en el nivel de siembra de tormentas tropicales en un año determinado, pero los ojos de los pronosticadores generalmente están entrenados en el monzón africano en la primavera.

Una vez que esas semillas emergen de la costa africana o de las bolsas de aire cálido y ascendente que surgen en otras partes del océano, la atención se desplaza hacia las condiciones ambientales que pueden alimentar o limitar su crecimiento hasta convertirse en tormentas tropicales y huracanes.

El agua caliente alimenta los huracanes

En general, las tormentas tropicales prosperan donde la superficie del océano es un templado 80 F (26.7 C) o más cálido. Es por eso que los huracanes son raros antes del 1 de junio y es más probable que ocurran de agosto a octubre, cuando el océano está más cálido.

El principal el suministro de combustible para las tormentas tropicales es la energía térmica en la parte superior del océano, los primeros 100 pies (30 metros) más o menos.

Mapa de temperatura de la superficie del mar del Golfo de México en octubre de 2018
El agua tibia ayudó al huracán Michael a convertirse en una tormenta enorme y destructiva en 2018. Observatorio de la Tierra de la NASA

Sin embargo, es más que solo la temperatura de la superficie. Un factor importante en el desarrollo de huracanes muy fuertes es qué tan profundas se extienden las aguas cálidas y qué tan marcadamente separada está la capa cálida de las aguas frías que se encuentran debajo. Esto se debe a que los huracanes agitan el océano a medida que avanzan.

Si la capa de agua tibia es poco profunda y se mezcla fácilmente, no se necesita mucha agitación para diluir la energía térmica en la superficie con agua fría desde abajo, dejando menos energía para el huracán. Pero si el agua caliente es más profunda, las tormentas tienen más combustible para extraer.

Gráfico que muestra las estelas de los huracanes Florence y Helene en 2020
Los huracanes mezclan el agua del océano a medida que avanzan, dejando una estela más fría en las cálidas aguas superficiales. Karnauskas, Zhang y Emanuel 2021, CC BY-ND

El efecto de los vientos en altura

Los vientos predominantes que ya soplan en una región también pueden crear o deshacer una tormenta.

Los vientos soplan a diferentes velocidades a diferentes alturas. Es una de las razones por las que los aviones experimentan turbulencia. ¿Cuánto más rápido son los vientos dominantes cerca de la parte superior de la tormenta que en la parte inferior se llama cizalladura del viento. Con demasiada cizalladura del viento, la tormenta tiene dificultades para mantener esas imponentes columnas de aire caliente ascendente.

De manera similar, si el aire ascendente no puede escapar y fluir hacia afuera lo suficientemente rápido, la energía consumida por la tormenta no se puede ventilar y el motor se ahoga. Ambos pueden evitar que la tormenta se organice y limitar su crecimiento o hacer que se disipe.

Mapa con texto que explica las diferencias
Cómo El Niño y su opuesto, La Niña, afectan a los huracanes. NOAA Clima.gov

Un importante pista sobre la futura cizalladura del viento en la región atlántica proviene de eventos a miles de millas de distancia en el Océano Pacífico ecuatorial.

Cuando el Océano Pacífico oriental es anormalmente cálido, conocido como El niño – la atmósfera mundial se reorganiza de una manera que aumenta la cizalladura del viento sobre el Atlántico. Eso tiende a suprimir las tormentas tropicales allí, pero no se lo apueste. Otras variaciones lentas en el sistema climático también influyen en las condiciones ambientales, incluidos períodos plurianuales de más cálido o más frío de lo normal Temperaturas superficiales en el Atlántico Norte.

El opuesto de El Niño, La Niña, tiende a traer poca cizalladura del viento, favoreciendo más tormentas tropicales. Estas condiciones son casi neutrales en este momento, y los meteorólogos están observando para ver qué se desarrolla.

donde mirar

Entonces, si está atento a los primeros signos de huracanes en el Atlántico en 2021, vigile el monzón africano para la siembra de tormentas, temperaturas en el océano Atlántico tropical proporcionar el combustible y una posible La Niña tardía, lo que significa menos cizalladura del viento para desgarrar las tormentas. los Centro Nacional de Huracanes – y muchos otros grupos de pronóstico en el gobierno, la academia y la industria: analice estos y otros factores en sus proyecciones de temporada.

Líneas que muestran las trayectorias de los huracanes durante 20 años
Veinte años de datos de seguimiento de tormentas del Centro Nacional de Huracanes muestran patrones. Nilfanión

La fotografía más grande

El número total de tormentas tropicales cuenta solo una parte de la historia. Hay otros aspectos importantes a tener en cuenta a lo largo del tiempo, como que intensas se vuelven las tormentascuánto tiempo duran, qué rápido viajan y cuanto tardan en disiparse despues de tocar tierra. Estudios recientes han indicado que las temperaturas del océano que alimentan los huracanes han tenido una tendencia más cálida desde la Revolución Industrial, especialmente a lo largo de la costa este de EE. UU..

Las comunidades costeras ya están en la primera línea del cambio climático con el aumento del nivel del mar. El potencial de cambios en eventos extremos como las tormentas tropicales, con sus complejas interacciones con la atmósfera y el océano, es la razón por la cual los huracanes se han convertido constantemente en un máxima prioridad de investigación.

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Kristopher KarnauskasProfesor Asociado de Ciencias Atmosféricas y Oceánicas y Miembro del Instituto Cooperativo para la Investigación en Ciencias Ambientales, Universidad de Colorado Boulder

Este artículo se vuelve a publicar de La conversación bajo una licencia Creative Commons. Leer el artículo original.

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